猫はなぜ顔を洗う仕草をするのでしょう?

2016.04.15

猫はなぜ顔を洗う仕草をするのでしょう?

猫ちゃんが前足をひげにこすりつけるようにして顔を洗う仕草はとてもかわいらしいもの。では、なぜ猫ちゃんは顔を洗うのでしょう? 

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猫のヒゲは大事なセンサー

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猫ちゃんのヒゲは、両目の上、両側の頬、口の左右、あごの合計7カ所から生えています。両目の上から生えている毛は眉毛ではなく「上毛」といい、これもヒゲです。両側の頬の頬骨に生えているヒゲを「頬骨毛」、口の左右に生えているヒゲを「口角毛」、あごの下に生えているヒゲを「頭下毛」といいます。
なぜ、猫が顔を洗うのかについては諸説ありますが、ひとつは口の周りに付いた食べ物などを取ってヒゲをピンと張り、清潔に保つためだと言われています。
ヒゲの毛根部の周りには感覚神経がたくさんあるので、猫はヒゲの動きを敏感に察知することができます。猫は頬骨毛や口角毛の感覚で、自分が通り抜けられる間隔かを判断しているといわれます。また、顔に何かぶつかりそうなときは、いち早くまぶたの神経とつながっている上毛で察知し、目を守っているのです。また、ヒゲ全体で獲物までの距離や障害物の有無などを確認したりしています。
ヒゲは猫にとってのセンサーであり、ヒゲを清潔に保つのは、猫にとってとても大事なものなのです。

「猫が顔を洗うと雨が降る」はあながち、間違いではない

雨雲が近づいて湿気が多くなると、猫のヒゲに張りがなくなって狩りの成功率が低くなるので、猫はセンサーを整えるために念入りに顔を洗うといわれています。
猫ちゃんはそもそも、水や湿気が苦手です。その理由は、猫ちゃんの先祖にさかのぼります。今、ご家庭で飼われている猫ちゃんの祖先は古代エジプトに生息していた「リビアヤマネコ」といわれています。「リビアヤマネコ」は別名「デザートキャット」と呼ばれていることからもわかるように、砂漠で進化してきたので、水や湿気を嫌うのです。
「猫が顔を洗うと雨が降る」という言い伝えはあながち間違いではない、ということですね。また、湿気が多くなると、伸びたヒゲが猫の頬の筋肉に刺激を与えます。ムズムズして気持ち悪いので猫は顔をひっかくような仕草をしますが、これが顔を洗っているように見えるともいわれています。

猫ちゃんが顔を洗うのは、プライドの高さを表しているときも

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猫ちゃんが棚の上などに乗ろうとして落ちてしまったときや、多頭飼いしているほかの猫ちゃんを遊びに誘って断られたりしたときに、顔を洗う仕草をするのをご覧になったことがあるペットオーナー様も多いと思います。
これは動物行動学的にいうと、猫ちゃんの「カーミング・シグナル」(落ち着きをもたらす仕草)であり、自分の立場や感情をまわりに伝える際の身振りのひとつです。「失敗しちゃったように見えるけど、違うんだよ。もともと棚に乗ろうとしたわけでも遊びに誘おうとしたわけでもなくて、顔を洗おうとしていただけなんだ」とまわりに見せるための照れ隠しというわけです。このように、猫ちゃんなどの動物が攻撃か、逃避するかなどと葛藤したときに、全く別の行動をしてみせることを「転位行動」といいます。
頻繁に「転位行動」をしてごまかす猫ちゃんは、プライドが高い子です。「やだわ、この子ったら失敗をごまかしちゃって」などとからかわず、見て見ぬふりをしてあげてください。 
また、顔を洗うという転位行動でストレスをごまかしていることもあります。例えば、猫ちゃんを飼っているお部屋が散らかっていたり、お気に入りの棚の上に物が乗っていて飛び乗れなかったり、処方食など気に入らないご飯が続いていたりするなどで、何らかのストレスを感じているケースです。かかりつけの獣医師さんとよく相談しながら、ストレスの原因を取り除いてあげるようにしてください。

猫のヒゲは絶対に切ってはいけません

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このように、猫ちゃんにとってヒゲは体の一部です。ぼうぼうに伸びているからといって切ってしまうと、デリケートな性格の子だと動けなくなってしまうこともあります。猫ちゃんのヒゲは、絶対に切らないでくださいね。ヒゲは半年周期くらいで抜け替わりますので、自然に落ちるまで放っておいてあげてください。

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中岡 早苗

中岡 早苗

可愛い猫ちゃん達に囲まれながら、猫の知識や暮らしを日々学んでいます。 学んだ情報はどんどんお伝えしていきます。楽しいネコライフをおくりましょう。

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